¿Dónde está todo el mundo?

“…  Tenemos 5 minutos para explicar algo que nos apasione, algo que odiemos o ni una cosa ni la otra. Estamos todos en casa. ¡Comienza nuestra versión particular de Ignite y precisamente soy yo el que abre la sesión!”

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“A veces creo que hay vida en otros planetas, y a veces creo que no. En cualquiera de los dos casos la conclusión es asombrosa.” Carl Sagan

¿Dónde está todo el mundo?

Con esta pregunta Enrico Fermi, físico italiano y premio Nobel en 1938, formuló la paradoja conocida como la Paradoja de Fermi (obvio ¿no?). Fermi se cuestionaba si en el Universo hay civilizaciones avanzadas más allá de la Tierra ¿por qué no hemos contactado nunca con ellos?

El Sol, nuestro Sol,  es una estrella normalita más de los cientos de miles de millones de estrellas que componen nuestra galaxia, la Via Láctea. A su vez, se calcula que en el Universo hay otros cientos de miles de millones de galaxias que contienen a su vez tantas estrellas como la Via Láctea. En total en el Universo se calcula que hay del orden de

100 000 000 000 000 000 000 000 estrellas

Eso son muchas estrellas. No es tan descabellado pensar que muy probablemente no estemos solos en este Universo. De hecho, me parece lo más razonable, y pensar lo contrario sería como volver a un antropocentrismo ridículo.

Pero de entre todo este océano de estrellas y galaxias, es lógico preguntarse sobre cuáles son las probabilidades de que exista vida inteligente más allá de nuestro planeta. Para hacer una estimación recurrimos a lo que conocemos como ecuación de Drake. Es una ecuación muy sencillita en la que simplemente se multiplican diferentes fracciones para obtener el número final de civilizaciones con las que podríamos contactar.

drake_eqDonde R es el ritmo al que nacen nuevas estrellas en nuestra galaxia, fp es la fracción de estrellas con planetas, ne es el promedio del número de planetas por estrella que potencialmente pueden albergar vida, fL es la fracción de planetas que pueden albergar vida a largo plazo, fi la fracción de planetas que pueden albergar vida inteligente, fc la fracción de civilizaciones que han desarrollado la tecnología para poder comunicarse con el exterior y, el más importante, L es el tiempo que tarda una civilización en extinguirse.

La misma ecuación, con ciertas modificaciones, nos permite también calcular la cantidad de afinadores de piano que hay en Chicago. Pero eso lo dejamos para otro día.

Para no enrollarnos con números y cálculos, la BBC (la tele y rádio pública británica) ha creado una página web donde puedes jugar con cada uno de los parámetros anteriormente descritos y ver por ti mismo el resultado final:

Drake equation: How many alien civilizations exist?

Algunos de los parámetros de la ecuación se pueden medir o calcular con facilidad. Otros son algo más difusos y por ello hay que considerar diferentes posibilidades. Eso nos lleva a ser optimistas o pesimistas con respecto al contacto.

Si eres de los que tiene muchas ganas de contactar con vida inteligente (inteligente de verdad y no la que ya conocemos) vemos que habría alrededor de unas 73.000 civilizaciones tan solo en nuestra propia galaxia.

¿No te aumentan el ritmo cardíaco? Llámame romántico, ¡pero a mi sí!

Si por el contrario eres algo antisocial y te consideras pesimista en este tema, entendiendo pesimista como que creemos que no hay muchos planetas que puedan albergar vida inteligente, encontramos que en todo el Universo podría haber unas 15.000 civilizaciones, sin incluir la nuestra. Hay una gran diferencia con la estimación optimista pero incluso así hay un número bastante importante que también emociona.

El problema es que para saber si hay alguien más ahí fuera o no, necesitamos comunicarnos con ellos. Necesitamos informarles de nuestra presencia y también necesitamos estar atentos por si ellos dicen algo.

Hablar, hemos hablado. De hecho, llevamos hablando durante varias décadas gracias a las emisiones de radio y televisión que desde los años 30 inundan el espacio exterior. No quiero ni imaginarme la cara de posibles seres inteligentes recibiendo imágenes de programas como Gran Hermano o Sálvame… A veces siento vergüenza como humano

Pero a parte de las señales que involuntariamente enviamos al espacio, también hemos enviado información específica a consciencia.

El primer mensaje enviado al espacio exterior fue una placa acoplada a la sonda Pioneer 10 el año 1972. Esta placa fue diseñada por Carl Sagan y contiene, según él, un mensaje universal. Dedúcelo tú mismo:

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Detalle de la placa instalada en la Pioneer
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Carl Sagan con la placa instalada en la Pioneer y que hoy sigue vagando por el Universo

La placa contiene información básica sobre nuestra anatomía, nuestra posición respecto al Sol y  la posición relativa entre algunos púlsares conocidos y el Sol (en sistema binario) con la que se podría decir que es nuestra dirección postal en el universo. También, en la parte superior se encuentra representado un átomo de hidrógeno y su transición hiperfina.

En 1977 se lanzó la sonda Voyager con un disco de música incorporado. Sí, sí, un disco de música, ¡ y de oro! En este disco se encuentran grabadas imágenes y sonidos que representan la biodiversidad que se puede encontrar en la Tierra. La Voyager tardará todavía unos 75000 años en acercarse a nuestras estrellas vecinas. Esperemos que, si algún día alguna civilización recoge el disco, todavía conserve el antiguo gramófono de su abuela.

The_Sounds_of_Earth_Record_Cover_-_GPN-2000-001978

 El problema de los soportes físicos es que tardan una eternidad en llegar a su destino (si es que tienen alguno), por eso son poco eficientes y caros.

La solución pasa por enviar señales electromagnéticas ya que viajan a la velocidad de la luz, el máximo permitido por el aguafiestas de Einstein…

Los radiotelescopios son a la vez nuestros ojos y nuestras orejas. Mediante señales de ondas de radio (como las de AM, FM o TV) podemos enviar mensajes dirigidos a diferentes puntos del Universo.

Si te estas preguntando el porqué de utilizar ondas de radio y no luz visible o rayos-X la respuesta es sencilla: las atmósfera es transparente a las ondas de radio mientras que absorbe los rayos-X y parte de la luz visible. Además, la estrellas emiten poca radiación de este tipo, de manera que no se confunden en el ruido cósmico de fondo.

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Espectro electromagnético con las ondas de radio a la izquierda

Ok, muy bien. Ya tenemos medio para transportar la información pero ¿qué decimos que los extraterrestres puedan entender? Esta claro que no podemos utilizar Inglés ni Castellano y aunque queramos imponer a la fuerza el catalán en todos lados (los catalanes somos así), el espacio exterior todavía no forma parte del Països Catalans. Todavía…

Si te paras a pensarlo, el único lenguaje universal que existe son las matemáticas. Cualquier otra civilización utilizará una serie de símbolos muy diferente a la nuestra para referirse a los números, pero 1 + 1 = 2 aquí y en la otra punta del Universo. Y si no, no habrán avanzado lo suficiente como para comunicarse.

Utilicemos matemáticas pues. La estrategia que podemos seguir es enviar secuencias de pulsos binarios (estilo código Morse) que codifiquen la imagen del mensaje. El problema es: ¿cómo saben Ellos cómo tienen que ordenar los bits (pulsos) de información?

Utilicemos números primos.

Lo que uno esperaría es que la información esté clasificada en una cuadrícula. Si enviamos una señal con un número de pulsos igual al producto de dos números primos (números que solamente se pueden dividir entre ellos mismos y entre 1) solamente hay dos maneras de descodificarla. Pongo un ejemplo:

Imagina que recibes un mensaje de 35 bits o 35 pulsos binarios como el siguiente:

01111100100010010001001111100000000

Siguiendo la regla de los número primos puedes hacer un cuadrado de 5×7 o de 7×5.

Si tomamos 5×7:

01111
10010
00100
10001
00111
11000
00000

… bueno, no desvela mucho la verdad. Pero, ¿y el de 7×5?

0111110
0100010
0100010
0111110
0000000

mmmmm, aquí ya empieza a haber cierta estructura, en este caso un cuadrado. No es mucho pero al menos ya sabemos por dónde van los tiros.

Si utilizamos un número mayor de bits podemos formar imágenes más interesantes.

Ese es el caso del conocido mensaje de Arecibo. Utilizando el radiotelescopio de Arecibo en Puerto Rico, en 1974 se envió un mensaje siguiendo éste método. En total se codificaron 1679 bits de información enviados a una frecuencia de 2380 MHz.

En binario tiene una pinta así:

000000101010100000000000010100000101000000010010001000100010010110010101010101010101001001000000000000000000000000000000000000011000000000
000000000011010000000000000000000110100000000000000000010101000000000000000000111110000000000000000000000000000000011000011100011000011000
100000000000001100100001101000110001100001101011111011111011111011111000000000000000000000000001000000000000000001000000000000000000000000
000010000000000000000011111100000000000001111100000000000000000000000110000110000111000110001000000010000000001000011010000110001110011010
111110111110111110111110000000000000000000000000010000001100000000010000000000011000000000000000100000110000000000111111000001100000011111
000000000011000000000000010000000010000000010000010000001100000001000000011000011000000100000000001100010000110000000000000001100110000000
000000110001000011000000000110000110000001000000010000001000000001000001000000011000000001000100000000110000000010001000000000100000001000
001000000010000000100000001000000000000110000000001100000000110000000001000111010110000000000010000000100000000000000100000111110000000000
001000010111010010110110000001001110010011111110111000011100000110111000000000101000001110110010000001010000011111100100000010100000110000
001000001101100000000000000000000000000000000000111000001000000000000001110101000101010101010011100000000010101010000000000000000101000000
000000001111100000000000000001111111110000000000001110000000111000000000110000000000011000000011010000000001011000001100110000000110011000
010001010000010100010000100010010001001000100000000100010100010000000000001000010000100000000000010000000001000000000000001001010000000000
01111001111101001111000

… y a no ser que seas un robot, no creo que entiendas gran cosa. Si ordenamos los bits en una cuadrícula de 73×23 nos encontramos con el siguiente mensaje:

arecibo-message

De manera más o menos clara en el mensaje están codificados línea a línea:

1) Los números del 1 al 10.

2) Los números atómicos de los elementos químicos que componen el ADN.

3) Las fórmulas de las moléculas que componen el ADN.

4) La estructura de doble hélice del ADN.

5) Una figura humana.

6) La estructura del Sistema Solar.

7) Una imagen del radiotelescopio de Arecibo.

Puedes juzgar tú mismo si esta es la información que hubieses enviado tú (deja un comentario si lo consideras). A saber en qué estado estaban Carl Sagan y compañía cuando dijeron: “¡Vamos a enviar este mensaje””

Yo personalmente hubiese enviado menos ADN y más coordenadas, pero bueno, como siempre pasa en estos casos, a toro pasado todo es muy fácil….

Hoy, el SETI (Search for ExtraTerrestial Intelligence) es el  principal instituto que se dedica a buscar vida inteligente en los albores de la galaxia. Ya te puedes imaginar lo difícil que lo tienen para conseguir las subvenciones….

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La exploración del Universo es uno de los aspectos que hacen del ser humano algo especial. Desde los albores de nuestra civilización hemos sentido curiosidad por saber qué hay más allá de nuestras fronteras.

Encontrar vida inteligente fuera de la Tierra parece una tarea ardua y difícil, y comunicarnos con Ellos todavía más.

Pero si algo nos caracteriza son las ganas de resolver problemas complejos y que requieren todo nuestro empeño.

Y si el resultado del problema es saber que no estamos solos, el esfuerzo aún merece más la pena….

— Entrada basada en la charla Ignite del 7 de Febrero de 2015 en Ginebra —

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6 Comentarios Agrega el tuyo

  1. Georgina dice:

    Muy bien, puede estar demostrado e incluso con una fórmula… pero para entender el sisgema binario, los extraterrestres tendrían que haber inventado antes la tecnología…. cosa que me parece aún más imposible….. 😉
    Personalmente quizás hubiese mandado una canción de Mecano…. 🙂

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    1. Hector Garcia dice:

      En la fórmula ya está contemplada la probabilidad de que tengan la tecnología. En fi se expresa el requisito de “vida inteligente” (podemos discutir en qué consiste esa definición) y en L está contemplado el tiempo que dura una civilización y si esta ha tenido tiempo suficiente de desarrollar la tecnología.

      ¿Qué canción enviarías? Yo lo tengo claro, “Era rusa y se llamaba Laika…”

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  2. Sergio Soria dice:

    Este tema es apasionante pero, ¿Y si la civilización que descifra el mensaje es una civilización hostil y más avanzada? ¿Estamos preparados para tal descubrimiento?

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    1. Hector Garcia dice:

      El aspecto sociocultural es quizás más complicado que el aspecto científico, como suele pasar.

      Aunque creo que una civilización suficientemente avanzada como para pasearse por el Universo habrá sido capaz de acabar definitivamente con las guerras y. por lo tanto, no será hostil. De otra manera se hubiese autodestruido antes de poder desarrollarse lo suficiente.

      ¿En qué punto estamos nosotros?

      Me gusta

  3. Hector Garcia dice:

    Precisamente, casualidades de la vida, hoy ha aparecido la siguiente noticia:

    Scientist: ‘Try to contact aliens’
    http://www.bbc.co.uk/news/science-environment-31442952

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